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Panorama Alte Orca-Weibchen unterstützen ihre Söhne
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21:11 13.09.2012

Diese lange Altersperiode sei vermutlich einzigartig in der Tierwelt, vom Menschen einmal abgesehen, schreiben britische Forscher im US-Fachjournal "Science". Sie komme direkt den Kindern der Orca-Weibchen zugute, vor allem den erwachsenen Söhnen. Das wiederum helfe bei der Verbreitung der eigenen Gene.

Emma Foster, Darren Croft und ihre Kollegen von der Universität Exeter analysierten die Lebensdaten von insgesamt 589 Orcas (Orcinus orca) aus zwei Gruppen vor der nordamerikanischen Westküste mit statistischen Methoden, wie sie auch Lebensversicherungen anwenden. Über 34 Jahre waren diese gesammelt worden, und etwa die Hälfte der Tiere war in dieser Zeit gestorben.

Die Forscher fanden, dass die Überlebensrate der Nachkommen deutlich sank, wenn ihre Mütter starben, und dies nicht nur, wenn sie noch klein waren, sondern ebenfalls bei starken, erwachsenen Tieren. Dies betraf die Söhne stärker als die Töchter. Für einen männlichen Orca (Schwertwal) über 30 Jahren erhöhte sich das Sterberisiko innerhalb des Jahres nach dem Tod der Mutter um das 14-Fache.

Männliche Orcas werden im Alter immer fitter - ihre Fortpflanzungsrate steigt, und ihre Nachkommen werden zudem ohne Kosten für die eigene Gruppe in der eines gruppenfremden Weibchens aufgezogen. Da weibliche Nachkommen ihre meist von fremden Männchen gezeugten Kinder in der Gruppe aufziehen, bedeutet ihre Unterstützung zwar einen Vorteil aber auch eine steigende Nahrungskonkurrenz. Zur Sicherung und Weitergabe der eigenen Gene sei es daher aus evolutionärer Sicht von großem Vorteil, die eigenen Söhne zu fördern, schließen die Forscher. Wie dies jedoch genau geschieht ist noch unklar: Denkbar wäre, dass die alten Weibchen ihren Söhnen bei der Jagd oder der Verteidigung beistehen.

"Schwertwale sind außerordentliche Tiere, und ihre sozialen Gruppen mit Müttern und ihren Söhnen als lebenslange Gefährten sind wirklich ungewöhnlich", sagte Foster. So könnten die Mütter zur Verbreitung ihrer Gene beitragen.

dpa

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